¿Qué es el cáncer? Causas y tratamientos

por | 17/03/2021

El cáncer hace que las células se dividan sin control. Esto puede resultar en tumores, daño al sistema inmunológico y otros deterioros que pueden ser fatales.

En los Estados Unidos, se estima que 15,5 millones de personas con antecedentes de cáncer vivían al 1 de enero de 2016, según un informe de 2018 de la Sociedad Estadounidense del Cáncer.

En este artículo, examinamos los tipos de cáncer, cómo se desarrolla la enfermedad y los numerosos tratamientos que ayudan a mejorar la calidad de vida y las tasas de supervivencia.

¿Qué es el cáncer?

Las células cancerosas no mueren en el punto natural del ciclo de vida de una célula.
El cáncer es un término amplio. Describe la enfermedad que se produce cuando los cambios celulares provocan el crecimiento y la división descontrolados de las células.

Algunos tipos de cáncer provocan un crecimiento celular rápido, mientras que otros hacen que las células crezcan y se dividan a un ritmo más lento.

Ciertas formas de cáncer producen crecimientos visibles llamados tumores, mientras que otras, como la leucemia, no.

La mayoría de las células del cuerpo tienen funciones específicas y períodos de vida fijos. Si bien puede parecer algo malo, la muerte celular es parte de un fenómeno natural y beneficioso llamado apoptosis.

Una célula recibe instrucciones de morir para que el cuerpo pueda reemplazarla con una célula más nueva que funcione mejor. Las células cancerosas carecen de los componentes que les indican que dejen de dividirse y mueran.

Como resultado, se acumulan en el cuerpo, utilizando oxígeno y nutrientes que normalmente nutrirían a otras células. Las células cancerosas pueden formar tumores, dañar el sistema inmunológico y causar otros cambios que impiden que el cuerpo funcione con regularidad.

Las células cancerosas pueden aparecer en un área y luego diseminarse a través de los ganglios linfáticos. Estos son grupos de células inmunes ubicadas en todo el cuerpo.

Causas que provocan el cáncer

Hay muchas causas de cáncer y algunas se pueden prevenir.

Por ejemplo, más de 480.000 personas mueren en los EE. UU. Cada año por fumar cigarrillos, según los datos informados en 2014.

Además del tabaquismo, los factores de riesgo de cáncer incluyen:

consumo excesivo de alcohol
exceso de peso corporal
la inactividad física
nutrición pobre

Otras causas de cáncer no se pueden prevenir. Actualmente, el factor de riesgo inevitable más importante es la edad. Según la Sociedad Estadounidense del Cáncer, los médicos en los EE. UU. Diagnostican el 87 por ciento de los casos de cáncer en personas de 50 años o más.

¿El cáncer es genético?

Los factores genéticos pueden contribuir al desarrollo del cáncer.

El código genético de una persona le dice a sus células cuándo dividirse y expirar. Los cambios en los genes pueden conducir a instrucciones erróneas y puede resultar en cáncer.

Los genes también influyen en la producción de proteínas de las células, y las proteínas llevan muchas de las instrucciones para el crecimiento y la división celular.

Algunos genes cambian proteínas que normalmente repararían las células dañadas. Esto puede provocar cáncer. Si un padre tiene estos genes, puede transmitir las instrucciones modificadas a su descendencia.

Algunos cambios genéticos ocurren después del nacimiento y factores como el tabaquismo y la exposición al sol pueden aumentar el riesgo.

Otros cambios que pueden resultar en cáncer tienen lugar en las señales químicas que determinan cómo el cuerpo despliega o «expresa» genes específicos.

Finalmente, una persona puede heredar una predisposición a un tipo de cáncer. Un médico puede referirse a esto como un síndrome de cáncer hereditario. Las mutaciones genéticas heredadas contribuyen significativamente al desarrollo del 5 al 10 por ciento de los casos de cáncer.

Tratamientos

La investigación innovadora ha impulsado el desarrollo de nuevos medicamentos y tecnologías de tratamiento.
Los médicos suelen recetar tratamientos según el tipo de cáncer, su etapa en el momento del diagnóstico y la salud general de la persona.

Los efectos secundarios de la quimioterapia incluyen la caída del cabello. Sin embargo, los avances en el tratamiento están mejorando las perspectivas de las personas con cáncer.
A continuación, se muestran ejemplos de enfoques para el tratamiento del cáncer:

La quimioterapia tiene como objetivo matar las células cancerosas con medicamentos que se dirigen a las células que se dividen rápidamente. Los medicamentos también pueden ayudar a reducir el tamaño de los tumores, pero los efectos secundarios pueden ser graves.
La terapia hormonal implica tomar medicamentos que cambian el funcionamiento de ciertas hormonas o interfieren con la capacidad del cuerpo para producirlas. Cuando las hormonas juegan un papel importante, como ocurre con los cánceres de próstata y mama, este es un enfoque común.
La inmunoterapia utiliza medicamentos y otros tratamientos para estimular el sistema inmunológico y alentarlo a combatir las células cancerosas. Dos ejemplos de estos tratamientos son los inhibidores de puntos de control y la transferencia de células adoptivas.
La medicina de precisión, o medicina personalizada, es un enfoque más nuevo y en desarrollo. Implica el uso de pruebas genéticas para determinar los mejores tratamientos para la presentación particular de cáncer de una persona. Sin embargo, los investigadores aún tienen que demostrar que puede tratar eficazmente todos los tipos de cáncer.
La radioterapia usa radiación en dosis altas para destruir las células cancerosas. Además, un médico puede recomendar el uso de radiación para encoger un tumor antes de la cirugía o reducir los síntomas relacionados con el tumor.
El trasplante de células madre puede ser especialmente beneficioso para las personas con cánceres relacionados con la sangre, como leucemia o linfoma. Implica extraer células, como glóbulos rojos o blancos, que la quimioterapia o la radiación han destruido. Luego, los técnicos de laboratorio fortalecen las células y las vuelven a colocar en el cuerpo.
La cirugía suele ser parte de un plan de tratamiento cuando una persona tiene un tumor canceroso. Además, un cirujano puede extirpar los ganglios linfáticos para reducir o prevenir la propagación de la enfermedad.
Las terapias dirigidas realizan funciones dentro de las células cancerosas para evitar que se multipliquen. También pueden estimular el sistema inmunológico. Dos ejemplos de estas terapias son los fármacos de molécula pequeña y los anticuerpos monoclonales.

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